Selecteer een pagina

Wat het laatste aanstootgevende spel van het seizoen van de Eagles opmerkelijk maakte, was niet het spel zelf, maar veeleer wat er daarna op volgde.

Een korte pass van Nick Foles gleed door de betrouwbare handen van Alshon Jeffery en belandde in de handen van een Saints-verdediger. Minder dan 2 minuten bleven over, de Eagles stonden achter met zes en hadden één time-out, dus het seizoen was effectief voorbij. Jeffery wist het toen hij met zijn gezicht naar beneden lag op de Superdome-grasmat. Foles, wiens 13e game-winnende drive was squelched door de druppel, kwam over en hielp hem omhoog.

Je zou Tom Brady waarschijnlijk niet zien doen.

Jeffery jogde naar de zijlijn, waar coach Doug Pederson op hem wachtte … met open armen.

Je zou Bill Belichick waarschijnlijk niet zien doen.

“Houd je hoofd omhoog,” zei Pederson terwijl Jeffery in de knuffel van Pederson liep. Niets van Jeffery, nog steeds verbluft. “Houd je hoofd omhoog,” zei Pederson opnieuw; deze keer legde Jeffery zijn gehelmde hoofd op Pederson’s schouder.

Jeffery legde zijn gehelmde hoofd op de schouder van een andere man. Aan de zijlijn van een NFL-voetbalspel.

Een paar ogenblikken later zag Foles Jeffery onbewogen naar het Superdome-veld staren terwijl de heiligen de klok rond liepen. Foles rende naar voren en greep Jeffery waar zijn blokken zijn sleutelbeen raken.

Jeffery’s blik bleef op het veld.

“Hé,” zei Foles opnieuw; deze keer hield Jeffery zijn hoofd schuin en keek naar Foles.

Jeffery knikte en klopte Foles op de schouder in waardering.

Aan de zijlijn van een NFL-voetbalspel.

“I love you” … voor de man die het net heeft verloren.

“Daar gaat dit team over,” zei Foles later, onbeschaamd, zoals altijd. “Dat is waar het spel over gaat, ik heb nergens spijt van.

“Ik zal dit spel altijd spelen om relaties te ontwikkelen, dat is wat een sterk team maakt.

Misschien had Vince Lombardi ongelijk toen hij die stelregel hergebruikde. Misschien is winnen niet het enige. Misschien kan winnen door een veel reëler ding worden geproduceerd. Van alle dingen.

Eagles hoofdcoach Doug Pederson knuffels brede ontvanger Alshon Jeffery aan de zijlijn na de onderschepping van de heiligen laat in het vierde kwart van de play-off verlies van zondag.
DAVID MAIALETTI / Staffotograaf

Eagles hoofdcoach Doug Pederson knuffels brede ontvanger Alshon Jeffery aan de zijlijn na de onderschepping van de heiligen laat in het vierde kwart van de play-off verlies van zondag.

Er is een zekere overeenstemming dat er in de Stad van Broederliefde een broederschap bestaat dat zo openlijk van elkaar houdt. The Love Birds.

Dit lijkt een beetje zijwaarts. Liefde is in tegenspraak met de essentie van de sport. Geen ander tijdverdrijf is willekeurig, legaal gewelddadig. Het is veel gemakkelijker om te haten dan om een ​​man lief te hebben die je probeert te verminken. Maar het was in feite liefde – onvoorwaardelijke liefde, niet-oordelende liefde – die de Eagles vorig jaar naar hun eerste Super Bowl overwinning bracht. Het concentreerde zich rond Pederson, en zijn bodemloze ‘emotionele intelligentie’, die oorspronkelijk eigenaar Jeffrey Lurie aantrok.

Ja, er was ook talent, en uitvoering en toewijding; maar nadat de Eagles franchiseworstback Carson Wentz en vier andere hoofdrolspelers verloren, hield de liefde het bij elkaar.

Wie wist dat de weg terug naar de playoffs die liefde nog verder zou testen? Wentz, ongelooflijk, was na de 13e game voorgoed verloren. Maar deze keer hadden de Eagles nog meer belangrijke spelers verloren, en deze keer hadden ze een verloren record en ze leken dood in het water dankzij een uitbarsting verlies hier voor de Saints en een overuren hartenbreker in de laatste wedstrijd van Dallas, Wentz. En toen kwamen Foles. En meer liefde. En meer winnen.

De Love Birds wonnen vijf van hun laatste zes wedstrijden van het reguliere seizoen en sloop naar binnen met het zesde zaad. Ze vlogen toen naar Chicago en maakten de beren boos. Ze vlogen vervolgens naar het zuiden, naar New Orleans, en namen een 14-0 voorsprong in het tweede kwartaal van zondag in de divisie ronde – tegen het nummer 1 zaad dat hen had geslagen met 41 punten en bespotte hen daarna. Er was heel veel liefde voor nodig om die novembernacht te overleven.

Maar daarom hou je van ze. Omdat ze van het spel houden. Omdat 41 punten het seizoen niet beëindigen.

En omdat ze op de een of andere manier ook van jou houden. Ze begrijpen dat je, zelfs in het ergste geval, de beste bedoelingen uit je hoofd hebt. Je houdt van ze omdat ze mutts zoals jij zijn – underdogs, waarvan de som van de delen een onmogelijk geheel creëert.

Je houdt van ze omdat ze oubollig zijn (Pederson, Foles, Wentz), en raar (Lane Johnson, Jay Ajayi, Michael Bennett) en wild (Fletcher Cox, Nigel Bradham, Tim Jernigan), maar ze zijn ook volkomen oprecht, zo beminnelijk. Je houdt van ze omdat ze je vertellen dat ze erover denken om te stoppen, zoals Jason Kelce en Foles hebben gedaan. Je houdt van ze omdat ze hun passies zullen delen, zoals Malcolm Jenkins en Chris Long hebben gedaan. Je houdt van ze omdat ze hun angsten zullen delen, zoals Zach Ertz en Brandon Brooks hebben gedaan.

Maar bovenal hou je van ze omdat ze hetzelfde voelen als je over voetbal en familie voelt.

Linker tackle Jason Peters adviseerde Brooks door zijn worsteling met angst. Het is dan ook geen wonder dat Peters tranen in zijn ogen kreeg toen Brooks in het eerste kwartaal van zondag het veld verlaten had met een gescheurde Achillespees – een blessure die Peters in 2012 tweemaal opliep .

En dan was er Jeffery, het beeld van medelijden en empathie. Aan de zijlijn, handen op zijn helm, terwijl de heiligen een laatste, eerste-neerkist-spijker kregen. Even later beet hij op zijn lip zodat hij niet wilde huilen toen Ajayi hem kwam troosten. “Het is op mij,” zei Jeffery, steeds weer opnieuw.

Hij zei hetzelfde later in de kleedkamer … en toen ging hij gewoon voor zijn kluisje zitten. Alleen. Oordopjes in, geen muziek. Zijn gebarsten ribben deden pijn, maar dat was niet waarom hij niet kon bewegen. Hij had iedereen teleurgesteld; fans, franchisenemers en vooral teamgenoten. Vijf minuten zat hij daar. Tien. Ten slotte liep hij weg … naar een plaats waarvan hij wist dat die hem zou sussen.

Naar het teamvliegtuig, waar zijn broers met open armen wachtten.

“Dat is waar deze game over gaat – die relaties,” zei Foles. “Soms win je. Soms verlies je. Uiteindelijk, als je alles geeft wat je hebt, daar gaat het allemaal om. ”

Lees verder