Selecteer een pagina
Mount St. Helens, verantwoordelijk voor de dodelijkste vulkaanuitbarsting in de Amerikaanse geschiedenis.
Foto: Kimon Berlin (Flickr)

Amerika is de thuisbasis van 161 actieve vulkanen verspreid over 12 staten en twee overzeese gebieden. Dit maakt het gemakkelijk tot een van de meest vulkanische plaatsen op aarde. Daarom is het heel vreemd dat de Verenigde Staten nog geen nationaal waarschuwingssysteem voor de vurige bergen hebben.

Een wetsvoorstel inzake grondbehoud dat eerder deze maand en de Senaat is aangenomen het huis passeren op dinsdag is dat veranderd. Gesponsord door de Republikeinse senator Lisa Murkowski uit Alaska, de Natural Resources Management Act of S.47 , dringt aan op ingrijpende veranderingen in het aantal van Amerika’s natuurlijke wonderen. Het wetsvoorstel heeft brede aandacht gekregen voor het aanwijzen van meer dan miljoen nieuwe hectares wildernis – maar zijn oproep voor de oprichting van het Nationale Vulkaan-waarschuwingssysteem en -waarschuwingssysteem ( NVEWS ) is grotendeels onopgemerkt gebleven .

Dit systeem zou de United States Geological Survey (USGS) de mogelijkheid bieden om die 161 vulkanen in het oog te houden op een niveau dat hun bedreigende aard verdient. NVEWS zou de waarnemingscentra voor de vulkanen van de USGS, de afdelingen Alaska, Californië, Cascades, Hawai’ian en Yellowstone, “moderniseren, standaardiseren en stabiliseren”, terwijl hun bewakingsnetwerken een enkel, inter-operatief systeem zouden zijn.

Het idee is niet nieuw. Eigenlijk, de USGS drijft nu al zo’n 14 jaar naar NVEWS.

Zoals Charles Mandeville , de programmacoördinator van het USGS Volcano Hazards Program, tegen Earther zei, zat NVEWS vast in de wetgevende hel sinds het voor het eerst werd voorgesteld. Hoewel NVEWS is geïntroduceerd via meerdere delegaties van het Congres – in 2005, 2007, 2012 en 2013 – is er tot nu toe nooit een rekening in de ene kamer geweest die in de andere kamer is gehaald met een begeleidende factuur.

Gelukkig is het wetsvoorstel inmiddels door zowel het Huis als de Senaat gehaald met een brede ondersteuning door tweepartijen . Democraten steunden het bredere landpakket vanwege de hoeveelheid bescherming van het milieu , terwijl de Republikeinen genoten van de toegenomen toegang die particulieren krijgen voor openbare gronden. Het lijkt erop dat NVEWS mooi is ingesprongen. Nu, ervan uitgaande dat het wetsvoorstel door de president is ondertekend, zal het systeem voor vroegtijdige waarschuwing eindelijk worden goedgekeurd.

Dat is goed nieuws, want de huidige staat van de Amerikaanse vulkaanmonitoring is lang niet voldoende . Volgens de laatste National Volcanic Threat Assessment van de USGS, waarin de gevaren van de vulkanen van het land worden beschreven, vormen 57 van hen een “hoge” of “zeer hoge” bedreiging voor samenlevingen, economieën, infrastructuur en meer. Desondanks is de USGS slechts “ergens tussen de 30-40 procent van de weg naar het hebben van een ideaal meetnet voor die vulkanen”, zei Mandeville.

De dekking van instrumentatie, van seismische sensoren en gps-stations tot gasdetectoren, varieert enorm. Er is “een bescheiden hoeveelheid” dekking op 88 van de 161 totaal, volgens Mandeville. Alaska, de thuishaven van maar liefst 52 actieve vulkanen, heeft alleen instrumentatie voor 31 van hen. In de Cascades, de thuisbasis van tal van onheilspellende vulkanen, is monitoringapparatuur vaak verouderd. Pas nu, bijvoorbeeld, krijgt Mount Rainier een opgewaardeerd systeem voor vroegtijdige waarschuwing om diegenen te waarschuwen die wonen in de richting van inkomende lahars , snel bewegende betonachtige slurries van modder en vulkanisch puin.

NVEWS vult de gaten op, eerst door elke actieve vulkaan de monitoringapparatuur te geven die hij nodig heeft, hetzij door upgrades of door nieuwe installatiepakketten.

Maar het zou meer doen dan dat. NVEWS zou een 24-uurs vulkaanwachtkantoor opzetten om het hele land te dienen. Zelfs wanneer de individuele observatoria niet in de crisisreactiemodus zijn, zou dit kantoor op afroep beschikbaar zijn en live gegevensstromen van alle 161 vulkanen kunnen verwerken en analyseren en eventuele verontrustende signalen kunnen opmerken vóór een uitbarsting. Dit zou ook helpen om de samenwerking van het agentschap met hulpverleners en lokale overheidsinstanties te stroomlijnen.

Sarah DeYoung , een assistent-professor aan het Instituut voor Rampenbeheer van de Universiteit van Georgia, vertelde Earther dat dit lijkt “het verbeteren van de tijden voor waarschuwingen die evacuaties zouden kunnen vereisen.” Het algemene publiek controleert waarschuwingen voor zaken als orkanen en uitbarstingen tijdens de dag al, maar dit wachtkantoor “zou geavanceerde waarschuwingen kunnen geven omdat er iemand zou zijn die dag en nacht zou kijken naar veranderingen of indicaties van activiteit.”

Integratie is een concept dat sterk in NVEWS is opgenomen. Hoewel ze nog steeds hun eigen bevoegdheden hebben, zouden alle USGS-observatoria als een enkel organisme fungeren. Door de technologische systemen die de Amerikaanse vulkanen volgen te verenigen, kunnen onderzoekers veel meer efficiënt door meerdere gegevensstromen kijken. Dit zou USGS-personeel, waar ook ter wereld, toegang kunnen geven tot complexe gegevens en deze interpreteren.

Dit systeem had tijdens de Kilauea-crisis sereenachtig een soort van droogloop, toen experts uit observatoria overal in de VS werden aangevoerd om de uitbarsting ter plekke te bestuderen. Kilauea heeft misschien 700 huizen vernietigd, maar het is een bewijs van het werk en de samenwerking van de USGS met de lokale autoriteiten dat niemand omgekomen is tijdens de maandenlange uitbarsting, die ook de zwaarst gecontroleerde geologische gebeurtenis in de menselijke geschiedenis was .

NVEWS reikt verder dan de grenzen van de USGS, door een financieringsprogramma op te zetten voor universiteiten en instellingen. Het zou financiële steun bieden aan degenen die onderzoek doen naar nieuwe monitoringtechnieken, nieuwe analytische technieken en systemen die allerlei soorten vulkanologische gegevens zouden integreren, van seismische signalen tot (verhoogde) satellietdekking.

Dit alles zal de USGS veel beter uitgerust laten om vulkanen te vangen bij het opbouwen van een uitbarsting. Afgezien van het veilig houden van het publiek, brengt het ook “vulkanologen minder risico als we niet inhalen met een vulkaan die slecht handelt en snel escaleert in de richting van een uitbarsting”, zei Mandeville.

Mandeville wilde graag opmerken dat NVEWS het hele land zou beschermen, niet alleen de staten met vulkanen. Een groot genoeg uitbarsting aan de Pacifische kust, zei hij, zou de toeleveringsketen van grondstoffen die vanuit dat gebied het land binnenkomen ernstig verstoren en allerlei socio-economische onrust veroorzaken.

“We zagen allemaal de schade die zelfs een relatief kleine uitbarsting kan veroorzaken bij Eyjafjallajökull, waar de grootste effecten ver van de vulkaan werden gevoeld”, vertelde vulkanoloog Janine Krippner aan Earther, verwijzend naar de IJslandse vulkaan waarvan de aswolk in 2010 het Europese luchtruim afsloot. “Vulkanische activiteit moet niet alleen de zorg zijn van mensen die in de buurt van hen wonen.”

Het prijskaartje van NVEWS is volgens de rekening $ 55 miljoen. In termen van Amerikaanse budgetcijfers, dat zijn pinda’s. Ter vergelijking: de militaire uitgaven voor het fiscale jaar 2019 bedroegen $ 597,1 miljard .

Toch is dit slechts een autorisatie factuur om NVEWS te laten starten. Als het in wet is ondertekend, zal het Congres de fondsen apart moeten gebruiken. Zelfs als we aannemen dat fondsen worden toegeëigend, zal dit systeem voor vroegtijdige waarschuwing niet van de ene op de andere dag operationeel zijn.

“Als NVEWS werd aangenomen en we het geld morgen kregen, zou het 7 tot 10 jaar duren om de gaten in de monitoring van de hoge dreiging en zeer hoge bedreigde vulkanen te dichten”, zei Mandeville. Tegelijkertijd moet de USGS kunnen worden aangepast aan het verschijnen van nieuwe en onvoorziene technologische ontwikkelingen.

Daarom tikt de klok. Niemand weet wanneer het volgende vulkanische paroxysme kan plaatsvinden en zonder NVEWS volledig operationeel is, zal Amerika een aanzienlijk nadeel ondervinden als dat wel gebeurt. Toch is er, zoals de laatste ontwikkelingen hebben aangetoond, ruimte om hoopvol te zijn.

Nadat de wet van de senaat was aangenomen en vlak voordat het huis zijn versie goedkeurde, vertelde Jess Phoenix , een vulkanoloog en mede-oprichter van educatieve blauwdruk aarde zonder winstbejag, aan Earther dat de uitbarsting van Kilauea vers in de gedachten van veel vertegenwoordigers zou moeten zijn. Ze dacht dat dit hen zou aanmoedigen om de USGS te geven wat ze nodig heeft.

“Het begrijpen en bewaken van de bedreigingen van vulkanen is een essentieel onderdeel van de openbare veiligheid en we hebben leiders nodig die erkennen dat betere informatie leidt tot een betere voorbereiding, wat gelijk staat aan levens die worden gered,” zei ze. Als ze dit niet erkennen, dan is de boodschap voor het publiek eenvoudig, voegde ze eraan toe: “Verkies wetgevers die naar wetenschappers luisteren.”

Eindelijk, na 14 jaar, lijkt het erop dat die wetgevers dat deden.

Lees verder