Op een nieuwe school voor dakloze kinderen in Oklahoma City is een ‘food lab’ waar kinderen die geen toegang hebben tot een eigen keuken, kunnen leren koken met hun ouders. In de hal is een wasmachine en droger die ze kunnen gebruiken als ze met vuile kleren naar school zijn gekomen. In een andere vleugel van het gebouw krijgen ouders hulp bij het vinden van huisvesting, eten en banen.

De campus, die in september wordt geopend, is een nieuwe faciliteit voor een unieke non-profitorganisatie die zich richt op het helpen van kinderen die anders misschien worstelen op openbare scholen, zodat ze de reguliere klaslokalen kunnen inhalen. “We willen kinderen nemen die chronisch dakloos zijn, kinderen die een paar jaar achter academisch en sociaal achterblijven, gezinnen die in een hoop chaos leven, en we willen met de kinderen samenwerken om ze academisch en sociaal op snelheid te brengen. , “Zegt Susan Agel, de directeur van de non-profitorganisatie, genaamd Positive Tomorrows .

[Foto: MA + architectuur]

De non-profitorganisatie heeft haar collegegeld privéschool vanaf 2002 op een kleiner gebouw geëxploiteerd, maar de nieuwe school is speciaal gebouwd voor de behoeften van dakloze kinderen. De architecten begonnen met het vragen om input van de studenten. “Het eerste dat we hebben gedaan, is dat we ze een blanco vel papier hebben gegeven en hen net hebben verteld: ‘Droom over hoe je school eruit ziet,’ ‘zegt Gary Armbruster, hoofdarchitect en partner bij MA + Architecture .

[Foto: Rachel Durham / Positive Tomorrows]

Een van de verzoeken was gewoon om ruimte te hebben waar ze met vrienden konden rondhangen. “We hebben kinderen die niet naar speelmomenten mogen gaan. Ze doen geen verjaardagsfeestjes, “zegt Agel. Op openbare scholen worden dakloze kinderen meestal niet opgenomen in de sociale agenda van logeerpartijen of het bezoeken van huisjes van vrienden, deels omdat ze nergens vrienden kunnen hosten. Bij Positive Tomorrows kunnen ze meer socializen.

De school probeert ook een gevoel van thuis te creëren. Als kinderen het gebouw binnenkomen, lopen ze het cafetaria in, krijgen de familieruimte omgedoopt en ruiken eten. De speeltuin wordt de achtertuin genoemd. Er is een klein verzamelgebied aan de voorkant dat de veranda wordt genoemd. Het vocabulaire, net als de kooklessen die de school biedt, is een kleine manier om kinderen kennis te laten maken met delen van de wereld die ze misschien nog niet hebben meegemaakt. “Een paar jaar geleden hadden we een vrijwilliger die chocoladekoekjes bracht die ze had gemaakt om de kinderen uit te delen, en de leraar had het erover hoe deze koekjes zelfgemaakt waren,” zegt Agel. “En een van onze kleine kindergarteners trok aan haar trui en vroeg haar wat ‘huisgemaakt’ betekende. ‘

[Foto: MA + architectuur]

[Foto: Rachel Durham / Positive Tomorrows]

De studenten vroegen om een ​​boomhut, dus er zit een boomachtig ontwerp in de school. Een overdekt “clubhuis” biedt een andere plek om te ontspannen en een boek te lezen. De kinderen maakten zich zorgen over de veiligheid, dus heeft de school een extra hek. Met grote kaarten kunnen kinderen hun speelgoed ergens bewaren waar ze niet gestoord worden, iets wat misschien niet mogelijk is in een asiel of voor iemand die in een auto woont. Er is ruimte om te dutten voor studenten die misschien niet goed geslapen hebben. Een douche is beschikbaar voor kinderen die het nodig hebben, en een kast vol met gratis kleding en schoenen voor studenten die iets nieuws nodig hebben om te dragen. De nieuwe faciliteit zal naast ReMerge staan , een programma dat zwangere vrouwen en moeders een alternatief biedt voor opsluiting; gedurende de dag kunnen studenten met moeders in het programma een bezoek brengen.

De nieuwe ruimte is veel groter dan de huidige klaslokalen van de non-profitorganisatie, en heeft uiteindelijk een capaciteit van 210 kinderen, van baby’s tot achteglassers. (De huidige ruimte bedient ongeveer 70 studenten.) Dat is een fractie van de dakloze kinderen in Oklahoma City; het schooldistrict heeft meer dan 5000 dakloze studenten ingeschreven en anderen zijn misschien helemaal niet op school. Maar de non-profitorganisatie richt zich op een aantal van de kinderen met de grootste nood: zij die chronisch dakloos zijn en in schuilplaatsen of in auto’s wonen, in plaats van tijdelijk op de bank van een familielid te verblijven. De school werkt intensief samen met ouders om hen te helpen huisvesting te vinden en zaken aan te pakken die het moeilijk maken om werk te vinden, en wanneer gezinnen zich stabiliseren, kunnen kinderen terugkeren naar de openbare school, beter voorbereid om gelijke tred te houden met hun leeftijdsgenoten. Het is moeilijk om kinderen op de lange termijn te volgen, zegt Agel. Maar anekdotisch gelooft zij dat het systeem werkt. “Ik zie deze kleine levens die veranderd zijn. Ik zie kinderen die echt net hebben geïdentificeerd hoe een toekomst er voor hen uit zou kunnen zien terwijl ze hier zijn. ‘

“Een van de dingen die we zien, is dat wanneer kinderen voor de deur lopen nadat ze deze diepe armoede al een tijdje hebben aangepakt, ze gewoon geen enkele hoop hebben dat het beter kan”, zegt Agel. “Ze zijn al zoveel keer nee gezegd dat ze gewoon niet denken dat het leven echt voor hen is. En dus bouwen we dat op. Ik denk dat alleen maar hoop hebben – gewoon weten dat dingen anders kunnen zijn – dat een hele wereld van verschil maakt voor de kinderen die we dienen. ‘