Selecteer een pagina
© -Richard en Ellen Sandor Family Collection

Ik ben veel beter dan Cezanne,” zou ze zeggen als je de gelegenheid had om samen te komen met Lee Godie die haar doeken op de trappen van het Chicago Art Institute verkocht. Ze was een dakloze autodidactische kunstenaar die jarenlang door de stad zweefde; haar armen vol met kunstwerken, het dragen van een opgestikte pelsjas, haar wild maar mooi, net als Godie zelf.

Lee Godie © Steve Kagan

Ze had een unieke manier om haar werk te verkopen, om het zachtjes uit te drukken. Lee plaagde voorbijgangers, rolde langzaam haar doeken af ​​om ze een kijkje te geven, maar als er iets was dat ze niet leuk vond aan een potentiële klant, zou ze ze snel weer oprollen en wegrennen zonder nog een woord te zeggen. Als Lee Godie besliste dat er iets was dat ze niet leuk vond aan jou, was er geen geld in de wereld dat haar zou overtuigen om je een kunstwerk te verkopen. Ze werd een van de meest beruchte excentrieken van de winderige stad en terwijl sommigen haar in de straten van het centrum zouden opzoeken, hielden de meesten afstand van de onvoorspelbare maar productieve outsiderkunstenaar die nu wordt beschouwd als Chicago’s meest verzamelde artiest.

Het was een verontrustende wending van gebeurtenissen die het gewone leven van de middenklasse van deze vrouw compleet veranderde. Godie was twee keer getrouwd en had vier kinderen, maar toen ze tragisch twee van hen verloor, besloot ze om alles achter te laten en zichzelf opnieuw uit te vinden als een kunstenaar. Van 1968 tot 1991 was ze dakloos, had ze geen keuze en zou ze haar creaties maken waar ze maar kon.

Toen de Wall Street Journal een artikel publiceerde over een kunstenaar die aan de rand van de samenleving woonde, werd Godie herenigd met haar van haar vervreemde dochter, die haar moeder niet meer had gezien sinds ze drie jaar oud was. Haar huid vertoonde een rijke geschiedenis van blootstelling aan de zon en haar kleren waren net zo flamboyant als haar persoonlijkheid. Zelfs midden juli zou ze een bontjas dragen, die allerlei schatten in zijn zakken zou hebben verborgen.

Net als de onlangs ontdekte nanny-fotograaf, Vivian Maier , was Chicago zowel haar studio als haar muze. Godie zou kunstwerken maken met alle materialen die ze in handen kon krijgen; gebroken glas van een autoraam, afgedankte jaloezieën. Als schilder ontwikkelde ze een relatie met een lokale kunsthandelaar, Carl Hammer , iemand die ze voldoende vertrouwde om later haar kunstwerken te dragen en te verkopen. In de jaren zeventig begon ze te experimenteren met mixed media en een aantal van haar meest indrukwekkende en belangrijke werk werd gecreëerd in het midden van een druk Greyhound-busstation in de stad, waar ze honderden zelfportretten nam in een fotohokje dat 5 x produceerde 4 gelatine zilver zwart-wit prints. Dit was haar podium. Een plek waar Godie voor de camera kon optreden en allerlei persona’s kon vangen. Sommige biografische verhalen suggereren dat Lee in haar jeugd had geprobeerd zanger te worden, maar werd gehinderd door een controlerende echtgenoot.

Godie’s foto’s laten haar trekkende ostentatieve gezichtsuitdrukkingen en poses zien, met behulp van rekwisieten en accessoires om verschillende personages uit te beelden. In één draagt ​​Lee Godie een pak en stropdas terwijl ze contant geld in haar hand houdt en er erg serieus uitziet, alsof ze plezier wil maken bij het personeel in het financiële district. In een ander onthult ze haar schouders als een glamoureuze Hollywood-ster, met een elegant meisjeskapsel van Gibson.

Tussen de takes door trok ze zichzelf soms snel uit het frame en sprong terug in de cabine. Eenmaal afgedrukt, vult ze de lege foto’s met schrijven, decoreert haar gezicht door sappige rode lippen, heldere koraalwangen en donkere wenkbrauwen te tekenen.

De photobooth was de privéruimte van Godie waar ze los kon laten en een meer speelse of kwetsbare kant liet zien. De foto’s van de bushalte, laten ons stoppen en kijken echt naar Lee, die vaak schichtig was tegenover vreemden en zeer geheimzinnig over haar persoonlijke leven. Ze stond erom bekend te doen alsof ze geen Engels sprak toen ze werd benaderd door journalisten. De nomadische kunstenaar was niet altijd gemakkelijk te vinden en de ontmoetingen zouden vluchtig zijn, maar hier, in deze zeldzame foto’s, zijn haar delicate kenmerken en gebreken fascinerend. Dit is de persoonlijkheid die maar weinigen zagen.

Meestal stonden deze portretten op zichzelf, maar soms waren ze op haar grotere schilderijen genaaid. De meeste foto’s van de bushaltes zijn in privécollecties en worden zelden getoond in openbare tentoonstellingen. Godie’s bredere oeuvre omvat felgekleurde schilderijen van vrienden, beroemdheden en anonieme voorbijgangers.

Zelfportretten uit de Carl Hammer-collectie

Ze was een echte flaneur in de Baudleriaanse zin dat ze het vermogen had om los te komen van de samenleving, met geen ander doel dan een acute waarnemer van de samenleving te zijn. Ze was een francofiel van geest en ging er beroemd om zichzelf een Franse impressionist te noemen.

“The Red Party” via School of the Art Institute of Chicago

Lee Godie schilderde ook vaak vogels, en ze zei dat het een kleine rode vogel was die tegen haar sprak en haar vertelde om te schilderen. Ze gooide ooit een rood feestje in het park onder een boom met rode bloemen bij zonsopgang en serveerde een vreemd scala aan rood voedsel op een rood tafelkleed naast haar schilderijen, die ook allemaal rood waren. Ze zong en danste ook voor haar gasten.

Dakloos zijn betekende dat Godie’s leven niet gemakkelijk was. Van dag tot dag moest ze vechten tegen de elementen en de gevaren van het leven op straat. Na drie decennia dakloosheid kreeg Bonnie Blank in 1991 wettelijke voogdij over haar vervreemde moeder toen ze ontdekte wat er van haar was geworden door de Wall Street Journal .

Lee leed aan dementie en verhuisde naar een verpleeghuis in Illinois, waar ze Bonnie kunstlessen gaf en opnieuw contact maakte met haar familie voordat ze in 1995 overleed.

Godie met haar dochter Bonnie

Kunsthistoricus Debra Brehmer schreef dat de grens tussen werkelijkheid en fantasie wazig was in de foto’s van Godie. Ze zei dat de “beelden laten zien wie ze was en wie ze hoopte dat ze allemaal tegelijk waren”. Haar onconventionele persoonlijkheid en levensstijl waren volledig verweven met haar kunst: ze waren één.

Vandaag de dag wordt haar werk over de hele wereld tentoongesteld, en vooral, in het Art Institute of Chicago, naast de werken van de andere grote Franse impressionisten, zoals Manet, Monet en Renoir.

Lees verder